Kontinuum [2021]

Installation by Ursula Damm and Felix Bonowski

Felix Bonowski controling the “bachcam” screen, EAWAG Flux Building, Zürich
View of the projection with manipulated video showing an accumulation of water movements

Kontinuum is a generative installation based on observation of the stream Chriesbach and analyses of its water. It is a public art work for a laboratory facility of the EAWAG (Swiss Federal Institute of Aquatic Science and Technology) Zürich. Set-up effectuated in July 2021.

First video after set-up (for faster movements see video at the end of this page)
Cameras observing the Chriesbach stream
Real time data from Chriesbach for the simulation screen

The installation deals with the Chriesbach. The study of water is the starting point of the work. Through continuous viewing we gain views that tell of the essence of the water, its nature, the environment through reflection. In the laboratory building, projections can be seen that report to the viewers in real time on the condition of the Chriesbach in two aspects: from a visual and data analysis point of view. The viewers are able to experience the state of the stream and the weather through the projections, as in a kind of “atmospheric weather report”. While one projection transforms moving images from 3 cameras – located at the banks of the stream – into a machine-learned impressionistic abstraction, the other uses abstract measurement data and translates them into a moving image language recognizable to humans as water dynamics. With these two views, Kontinuum develops a continuous transition from an abstract representation via numbers and signs to the photographic image.

For this work we use algorithms that temporally condense a current video recording. This creates images that tell of the passage of water, its fleetingness, its adaptability and its changing colors through the light reflections of the environment. The videos of the Chriesbach stand at one end of the continuum, whose other end is determined by data representations of its water. The image moves between these poles, allowing the viewer to experience which aesthetics nature offers and which are the expression of human knowledge systems. In this way, the work reflects the work of a research institute and allows a reconnection to the object of study in its original form and its original form as well as its transformation through the elements of (digital) processing. The work, however, provides yet another continuum: it shows the Chriesbach in its fluctuations, changes, moods and extremes throughout the year. Thus, the work can be seen as a form of barometer for the state of the stream and informs the residents of the institute about the “outdoors” as an aesthetic manifestation.

Felix Bonowski installing the cameras

This is the concept video with samples of different interesting moments

598 [2009]

Installation at “Springhornhof” as part of the exhibition “Landscape 2.0”

teaching the ground



The video installation “598” comprises a high definition video installation, digitally manipulated sound and five mats made of unprocessed sheep’s wool (42′ video stream gained from a custom made software).

“598” shows a landscape of primitive heathland, filtered through computer software operating without our knowledge or powers of interpretation. As if in our mind’s eye, a kind of landscape of the perceived image builds up. In their movements sheep are oriented not just to the group, but also in relation to the supply of food beneath them. The movements of individual animals, as well as of flocks as a whole, thus tell us about the composition of the landscape. The image is in itself already an interpretive vision of the soil beneath their feet which, over the centuries, has been used as pasture in the same way.

The form of the Lüneburg Heath already shows the effects of grazing sheep. Their consumption of grass and young shoots protects the heath from afforestation and creates clearings and open, green spaces; in other words, a heath. The appearance of freely grazed areas has, over the centuries, allowed a landscape to develop whose form derives from this symbiosis. But it is possible to recognize other forms of co-operation as well, and the sheep, which lack a sense of will, are a rewarding example for illustrating the study of behavioural strategies that go beyond egotism.

It is now not enough for us humans simply to observe and to learn to understand. In the computer we have designed a tool which grazing sheep, and a calming landscape, analyse and categorize by means of a structure that is capable of learning. This software learns from the landscape and from the 598 sheep – recorded on a video camera mounted on a crane, as if we humans, looking down from the clouds, were omniscient.

A new, artificial landscape develops which allows the properties of the things observed to be perceived. Due to the movement of the sheep across the heath these properties can be recognised but as individual images they are not evident.
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In der Arbeit “598” nehmen wir mit einer Software eine urtümliche Landschaft wahr, ohne unser Wissen oder unsere interpretatorischen Fähigkeiten zu benutzen. Wir wollen quasi vor unserem inneren Auge eine Art Landschaft des wahrgenommenen Bildes aufbauen.
Schafe sind in ihren Bewegungen nicht alleine an der Gruppe orientiert, sondern auch an dem Futtervorkommen des Untergrunds. So erzählen die Bewegungen der Einzeltiere wie auch der Herde als Gesamtes und von der Beschaffenheit der Landschaft. Das Bild an sich ist bereits ein interpretierendes Sehen eines Untergrundes, der schon über die Jahrhunderte in gleicher Weise beweidet wurde.

“598” from resoutionable on Vimeo.

Die Lüneburger Heide zeigt in ihrer Gestalt bereits die Auswirkungen der Schafe. Ihr Fressen von Gras und Schößlingen bewahrt die Heide vor der “Verwaldung”, schafft Lichtungen und Grünflächen, eben eine “Heide”.
Das entstehen von freigefressenen Terrains hat so über die Jahrhunderte eine Landschaft entstehen lassen, die ihre Gestalt aus dieser Symbiose herleitet. Aber nicht nur dieses Zusammenspiel ist erkennbar, die willenlosen Schafe sind ein dankbares Anschauungsbeispiel, um kollektive Handlungstrategien jenseits von Egosimen zu studieren.

Nun reicht es uns Menschen ja nicht, einfach hinzuschauen und verstehen zu lernen. So haben wir im Rechner ein Werkzeug entworfen, die weidenden Schafe und die ruhende Landschaft durch eine lernfähige Struktur zu analysieren und kategorisieren. Diese Software lernt von der Landschaft und von 598 Schafen – aufgenommen von einer Videokamera auf einem Kran, so als wären wir Menschen allwissend aus einer Wolke schauend.

Es entsteht eine neue, künstliche Landschaft, die es ermöglicht, Eigenschaften des Gesehenen wahrzunehmen, die aufgrund der Bewegungen der Schafe durch die Heide erkennbar werden, aber im Einzelbild nicht offensichtlich sind.

zur Software:
Die bishergie Software berechnet Differenzbilder vom aktuellen Bild eines Videos zu einem Referenzbild, um so Bewegungen fest zu stellen. Sie enthält weiterhin eine Art neuronales Netz, dessen Neuronen sich einzeln an die Differenzwerte jedes einzelnen Bildpunktes anpassen. Jeder Bildpunkt entspricht einem Neuron. Diese Software soll weiter entwickelt werden, so dass jedes Neuron nicht nur einzeln für sich den ihm zugewiesenen Bildpunkt lernt. Es sollen zusätzlich die Nachbarschaftsbeziehungen sowohl der Bildpunkte als auch der Neuronen mit einfließen. Dadurch entsteht ein selbst organisierendes System, Neuronen, die schon bestimmte Differenzwerte gelernt haben, fühlen sich zu ähnlichen Werten stärker angezogen. Sie lernen diese stärker mit. Somit werden sich Bereiche innerhalb des neuronalen Netzes ausbilden, die einerseits ähnlichen Differenzwerten entsprechen andererseits aber auch immer noch an den Ort der jeweiligen Bildpunkte gebunden sind.
August 2009
Programmierung: Matthias Weber, Sebastian Stang
Sound: Maximilian Netter, Sebastian Stang